Radiaciones ionizantes: efectos en la salud y medidas de protecci?n.

Nota descriptiva
Abril de 2016

Datos y cifras

La radiaci?n ionizante es un tipo de energ?a liberada por los ?tomos en forma de ondas electromagn?ticas o part?culas.
Las personas est?n expuestas a fuentes naturales de radiaci?n ionizante, como el suelo, el agua o la vegetaci?n, as? como a fuentes artificiales, tales como los rayos X y algunos dispositivos m?dicos.
Las radiaciones ionizantes tienen muchas aplicaciones beneficiosas en la medicina, la industria, la agricultura y la investigaci?n.
A medida que aumenta el uso de las radiaciones ionizantes tambi?n lo hacen los posibles peligros para la salud si no se utilizan o contienen adecuadamente.
Cuando las dosis de radiaci?n superan determinados niveles pueden tener efectos agudos en la salud, tales como quemaduras cut?neas o s?ndrome de irradiaci?n aguda.
Las dosis bajas de radiaci?n ionizante pueden aumentar el riesgo de efectos a largo plazo, tales como el c?ncer.
?Qu? es la radiaci?n ionizante?

La radiaci?n ionizante es un tipo de energ?a liberada por los ?tomos en forma de ondas electromagn?ticas (rayos gamma o rayos X) o part?culas (part?culas alfa y beta o neutrones). La desintegraci?n espont?nea de los ?tomos se denomina radiactividad, y la energ?a excedente emitida es una forma de radiaci?n ionizante. Los elementos inestables que se desintegran y emiten radiaci?n ionizante se denominan radion?clidos.

Cada radion?clido se caracteriza por el tipo de radiaci?n que emite, la energ?a de la radiaci?n y su semivida.

La actividad, utilizada como medida de la cantidad de un radion?clido, se expresa en una unidad llamada becquerel (Bq): un becquerel corresponde a una desintegraci?n por segundo. La semivida es el tiempo necesario para que la actividad de un radion?clido disminuya por la desintegraci?n a la mitad de su valor inicial. La semivida de un elemento radiactivo es el tiempo que tarda la mitad de sus ?tomos en desintegrarse, y puede variar desde una fracci?n de segundo a millones de a?os (por ejemplo, el yodo 131 tiene una semivida de 8 d?as mientras que el carbono 14 tiene una semivida de 5730 a?os).

Fuentes de radiaci?n

Las personas est?n expuestas a diario tanto a la radiaci?n de origen natural o humano. La radiaci?n natural proviene de muchas fuentes, como los m?s de 60 materiales radiactivos naturales presentes en el suelo, el agua y el aire. El rad?n es un gas natural que emana de las rocas y la tierra y es la principal fuente de radiaci?n natural. Diariamente inhalamos e ingerimos radion?clidos presentes en el aire, los alimentos y el agua.

Asimismo, estamos expuestos a la radiaci?n natural de los rayos c?smicos, especialmente a gran altura. Por t?rmino medio, el 80% de la dosis anual de radiaci?n de fondo que recibe una persona procede de fuentes de radiaci?n naturales, terrestres y c?smicas. Los niveles de la radiaci?n de fondo var?an geogr?ficamente debido a diferencias geol?gicas. En determinadas zonas la exposici?n puede ser m?s de 200 veces mayor que la media mundial.

La exposici?n humana a la radiaci?n proviene tambi?n de fuentes artificiales que van desde la generaci?n de energ?a nuclear hasta el uso m?dico de la radiaci?n para fines diagn?sticos o terap?uticos. Hoy d?a, las fuentes artificiales m?s comunes de radiaci?n ionizante son los dispositivos m?dicos, como los aparatos de rayos X.

Exposici?n a la radiaci?n ionizante

La exposici?n a la radiaci?n puede ser interna o externa y puede tener lugar por diferentes v?as.

La exposici?n interna a la radiaci?n ionizante se produce cuando un radion?clido es inhalado, ingerido o entra de alg?n otro modo en el torrente sangu?neo (por ejemplo, inyecciones o heridas). La exposici?n interna cesa cuando el radion?clido se elimina del cuerpo, ya sea espont?neamente (por ejemplo, en los excrementos) o gracias a un tratamiento.

La exposici?n externa se puede producir cuando el material radiactivo presente en el aire (polvo, l?quidos o aerosoles) se deposita sobre la piel o la ropa. Generalmente, este tipo de material radiactivo puede eliminarse del organismo por simple lavado.

La exposici?n a la radiaci?n ionizante tambi?n puede resultar de la irradiaci?n de origen externo (por ejemplo, la exposici?n m?dica a los rayos X). La irradiaci?n externa se detiene cuando la fuente de radiaci?n est? blindada o la persona sale del campo de irradiaci?n.

Las personas pueden estar expuestas a la radiaci?n ionizante en circunstancias diferentes, en casa o en lugares p?blicos (exposiciones p?blicas), en el trabajo (exposiciones profesionales) o en un entorno m?dico (como los pacientes, cuidadores y voluntarios).

Las situaciones de exposici?n a la radiaci?n ionizante pueden clasificarse en tres categor?as. La primera, la exposici?n